O maior pterossauro já encontrado na Austrália foi ‘a coisa mais próxima que temos de um dragão da vida real’

Thapunngaka Shawi

Universidade de Queenslandshawi Thapunngaka recém-descoberto pelos pesquisadores da Universidade de Queensland tinha apenas asas, pescoço e dentes afiados.

AAustrália é o lar de tubarões carnívoros, aranhas gigantes e cerca de 100 variedades de cobras venenosas. Cerca de 105 milhões de anos atrás, no entanto, um predador muito mais assustador caçou nos céus – e os pesquisadores estão comparando-o a um “dragão da vida real”.

Pesquisadores da Universidade de Queensland anunciaram esta semana a descoberta de um novo pterossauro, batizando-o de Thapunngaka shawi .

Com uma envergadura de quase 30 pés, um crânio sozinho de cerca de três pés e 40 dentes afiados enchendo a boca como uma “lança”, Thapunngaka shawi provavelmente lançou uma sombra terrível sobre os jovens dinossauros e grandes peixes do Mar de Eromanga pré-histórico , que cobriu muito do que hoje é o Outback.

“Era essencialmente apenas um crânio com um pescoço longo, aparafusado em um par de asas longas”, disse o Ph.D. da Universidade de Queensland. candidato Tim Richards, que liderou a equipe de pesquisa. “Essa coisa teria sido bastante selvagem.”

É também um dos três pterossauros desse tipo já encontrados na Austrália – e o maior.

Tim Richards e pterossauro

Universidade de QueenslandO pesquisador Tim Richards, que liderou a equipe de identificação do dinossauro, retratado com outro crânio de pterossauro.

A mandíbula fossilizada da criatura foi inicialmente encontrada em 2011 por um homem local chamado Len Shaw, que há anos estava “arranhando” uma pedreira a noroeste de Richmond.

Os pesquisadores batizaram a espécie em homenagem a Shaw, enquanto seu gênero, Thapunngaka , vem de uma conjunção das palavras da nação indígena Wanamara para “lança” e “boca” – fazendo com que o nome deste novo e temível dinossauro seja traduzido literalmente como “boca de lança de Shaw”.

Thapunngaka shawi não é apenas o maior pterossauro já encontrado na Austrália, mas também provavelmente um dos predadores aéreos mais ameaçadores que já existiram.

“É a coisa mais próxima que temos de um dragão da vida real”, disse Richards.

O local onde Shaw encontrou a mandíbula de Thapunngaka shawi data do período Cretáceo, entre 145,5 milhões e 65,5 milhões de anos atrás. Isso se alinha com o apogeu dos pterossauros, que percorriam os céus desde o final do Triássico até o final do período Cretáceo.

A criatura pertencia à família Anhanguera de pterossauros, que uma vez sobrevoou todos os continentes da Terra. Mas os esqueletos desses pterossauros eram em grande parte compostos de ossos ocos que, embora ajudassem em sua capacidade de voar, eram delicados demais para deixar para trás muitos fósseis bem preservados.

Crânio Thapunngaka Shawi

Tim Richards / University of QueenslandOs pesquisadores reconstruíram o crânio de Thapunngaka shawi usando o fragmento fossilizado da mandíbula e presumiram que ele apresentava grandes cristas nas partes superior e inferior da cabeça.

“É incrível a existência de fósseis desses animais”, disse Richards, acrescentando que Thapunngaka shawi é a terceira espécie de Anhanguera encontrada no continente.

Thapunngaka shawi também ostentava cristas ósseas em suas mandíbulas superior e inferior, que Richards e seu colega pesquisador Dr. Steve Salisbury acreditam ter tornado o dragão pré-histórico particularmente furtivo, permitindo que ele se precipite silenciosamente sobre uma presa desavisada.

A equipe planeja usar o novo fóssil para estudar mais a aerodinâmica dos pterossauros.

A descoberta de Richards e Salisbury segue-se à descoberta de 2019 do chamado pterossauro “dragão de ferro” – também encontrado em Queensland, na Formação Winton do final do Cretáceo. Ferrodraco lentoni era um fóssil notavelmente bem preservado, e o mais completo já encontrado de um pterossauro na Austrália.

Descoberto por um criador de gado chamado Bob Elliott, aquele pterossauro do gênero Anhanguera era um predador aerotransportado similarmente temível, embora com uma envergadura cerca da metade do tamanho de Thapunngaka shawi .

Ferrodraco

Wikimedia CommonsUm fóssil de Ferrodraco lentoni , ou “dragão de ferro” bem preservado , também foi encontrado em Queensland em 2017.

O nome Ferrodraco lentoni deve- se à forma como se fossilizou. Os pesquisadores descobriram que a carcaça estava cheia de fluidos ricos em ferro que eventualmente fortificaram os ossos notoriamente finos do pterossauro, resultando em um fóssil excepcional .

Embora os pesquisadores da Universidade de Queensland tenham apenas uma fração dos restos fossilizados de Thapunngaka shawi neste caso, mesmo o pouco que foi encontrado deixa claro que este dragão pré-histórico era um predador muito mais terrível do que o “dragão de ferro”.

Thapunngaka shawi também superou o Mythunga camara , o pterossauro do início do Cretáceo descoberto na Austrália em 1991, que tinha uma envergadura de menos de 4,5 metros.

Richards enfatizou em seu relatório o quão assustador Thapunngaka shawi deve ter sido todos aqueles milhões de anos atrás para criaturas menores na terra ou no mar.

“Isso teria lançado uma grande sombra sobre alguns dinossauros trêmulos que não os ouviriam chegando até que fosse tarde demais.”

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