Paleontólogos na China acabam de descobrir um fóssil de ovo pré-histórico de uma tartaruga de tamanho quase humano – com um bebê dentro

Ovo de Tartaruga Nanhsiungchelyid

Universidade de Geociências da ChinaO ovo da extinta tartaruga terrestre Nanhsiungchelyid encontrado na província de Henan, China, continha um bebê perfeitamente preservado.

Em 2018, um fazendeiro da província de Henan, na China, estava revirando sua propriedade em uma região rica em fósseis quando desenterrou o que pensou ser uma rocha estranha ou possivelmente um fóssil. Os paleontólogos o identificaram como um ovo antigo e pensaram que o fazendeiro poderia ter encontrado evidências de uma nova espécie de dinossauro.

No entanto, estudos posteriores revelaram algo ainda mais raro: um embrião de tartaruga intacto datado do período Cretáceo.

A descoberta é inédita no mundo, com a minúscula tartaruga embrionária dentro da espessa carapaça sobrevivendo milagrosamente por dezenas de milhões de anos. Os paleontólogos Fenglu Han e Haishui Jiang, da Universidade de Geociências da China em Wuhan, trabalharam com cientistas de todo o mundo para examinar o ovo usando tomografias computadorizadas e estudar pequenos pedaços da casca usando microscópios eletrônicos.

“O nível de preservação é excelente”, disse um cientista disse que depois de analisar o estudo.

O ovo e o embrião pertenciam à extinta família Nanhsiungchelyidae de tartarugas terrestres que vagavam pela América do Norte e pela Ásia entre 145 milhões e 66 milhões de anos atrás.

Darla Zelenitsky Turtle

Darla ZelenitskyDarla Zelenitsky, co-autora do estudo, com um modelo impresso em 3D do ovo da tartaruga Nanhsiungchelyid.

Darla Zelenitsky, co-autora do estudo da Universidade de Calgary, disse que o ovo do tamanho de uma bola de tênis excepcionalmente espesso feito pela primeira vez, os cientistas foram capazes de prender um ovo fossilizado em uma tartaruga específica.

E, ao contrário do ovo minúsculo, “essas não eram tartarugas pequenas de forma alguma”, disse Zelenitsky.

Os cientistas estimam que esses gigantes terrestres tinham conchas do tamanho de um ser humano médio. A natureza delicada dos animais embrionários no meio do desenvolvimento os torna altamente vulneráveis ​​à deterioração ao longo do tempo. E com os ovos de tartaruga tradicionalmente tão pequenos e finos, encontrar um embrião intacto é uma ocasião ainda mais importante.

“Os ovos das tartarugas são geralmente pequenos, a casca do ovo costuma ser fina como papel e os ossos embrionários são frágeis e minúsculos”, disse Zelenitsky .

Por Dentro do Ovo Nanhsiungchelyid

Universidade de Geociências da ChinaTomografia computadorizada de ossos de filhotes de tartaruga dentro do ovo da província de Henan.

Mas Nanhsiungchelyidae botou ovos excepcionalmente duros. Embora o ovo de 2,1 por 2,3 polegadas seja menor do que os das tartarugas das Galápagos de hoje, ele tem quatro vezes mais espessura. Este exemplo petrificado era sobre a espessura e a forma de um ovo de avestruz. Sua “casca de ovo rígida e formato esférico” também lembra as tartarugas de carapaça mole de hoje, de acordo com Gerardo Cordero, da Universidade de Tübingen, na Alemanha.

A casca é tão grossa, na verdade, que Zelenitsky disse que o bebê teria se esforçado bastante apenas tentando se libertar quando nascesse.

“Não sei como eles escaparam”, disse ela. “Eles devem ter se flexionado e estendido muito … para encontrar uma saída.”

E as cascas grossas dos ovos de Nanhsiungchelyidae não apenas os preservaram para futuros cientistas, mas provavelmente os mantiveram a salvo de formigas, crocodilianos e dinossauros menores que tentavam comer neles.

Basilemys variolosa

Willem Van Valkenburg / Commons ImagesEsqueleto reconstruído de Basilemys variolosa, da extinta família Nanhsiungchelyidae.

Quanto ao bebê dentro do ovo pré-histórico resiliente, os cientistas tiveram que recorrer à tecnologia para colocá-lo virtualmente junto depois de espiar dentro.

Inicialmente, pequenos pedaços de seus ossos estavam saindo da casca, Han e Jiang disseram à National Geographic . Usando a varredura por micro tomografia computadorizada (TC), os paleontologistas criaram imagens tridimensionais de cada um dos pequenos ossos da tartaruga bebê. Em seguida, eles os colocaram todos juntos em uma reconstrução virtual que rendeu um olhar revelador sobre as costelas do bebê que um dia teriam formado sua concha.

Esta família de tartarugas era única para a época, vivia inteiramente em terra, embora essa característica também tenha levado à sua extinção. Quando o asteróide que matou os dinossauros caiu na Terra há 66 milhões de anos, ele varreu quase todos os répteis da terra, incluindo Nanhsiungchelyidae.

No entanto, seus parentes que viviam na água sobreviveram, dando origem às atuais tartarugas de rio, de acordo com Zelinitsky.

O ovo já tem sido uma mina de ouro para cientistas que buscam estudar os comportamentos de nidificação e adaptação de espécies semelhantes. Ele permitiu que os cientistas identificassem positivamente ninhos de ovos idênticos encontrados em outros lugares e outros espécimes previamente descobertos que careciam de preservação suficiente para tirar uma conclusão sobre as espécies.

Além disso, Tyler Lyson, curador do Museu de Ciência e Natureza de Denver, diz: “é apenas uma questão de tempo” antes que os paleontólogos possam desenterrar mais embriões de tartaruga pré-históricos fossilizados.

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