‘Ele não era um gangster típico’: por dentro da vida selvagem do padrinho do Harlem Bumpy Johnson

Por mais de 30 anos, Bumpy Johnson ficou famoso por ser um dos chefes do crime mais reverenciados – e temidos – da cidade de Nova York. Sua esposa o chamava de “Padrinho do Harlem” e por um bom motivo.

Conhecido por governar o Harlem com punho de ferro, ele lidou com qualquer um que ousasse desafiá-lo de forma brutal. Um rival chamado Ulysses Rollins pegou o lado comercial do canivete de Johnson 36 vezes em uma única briga de rua.

Bumpy Johnson

Registros do Bureau of Prisons / Wikimedia CommonsUma foto de Bumpy Johnson, também conhecido como padrinho do Harlem, em uma penitenciária federal no Kansas. 1954.

Durante outro confronto, Johnson viu Rollins em um clube de jantar e se lançou sobre ele com uma lâmina . Quando Johnson terminou com ele, o globo ocular de Rollins ficou pendurado em sua órbita. Johnson então declarou que de repente sentiu um desejo ardente de espaguete com almôndegas.

No entanto, Johnson também era conhecido por ser um cavalheiro que sempre estava disposto a ajudar os membros menos afortunados de sua comunidade. Além disso, ele conquistou a reputação de um homem elegante na cidade, que acotovelava celebridades como Billie Holiday e Sugar Ray Robinson.

Fossem celebridades – e até luminares históricos como Malcolm X – ou Harlemitas todos os dias, Bumpy Johnson era amado, talvez até mais do que temia. Após seu retorno à cidade de Nova York em 1963, após cumprir pena em Alcatraz, Johnson foi recebido com um desfile improvisado. Toda a vizinhança queria dar as boas-vindas ao padrinho do Harlem de volta para casa.

O início da vida de Bumpy Johnson

Charleston em 1910

North Charleston / FlickrBumpy Johnson passou seus primeiros anos em Charleston, na Carolina do Sul. Circa 1910.

Ellsworth Raymond Johnson nasceu em Charleston, Carolina do Sul, em 31 de outubro de 1905. Devido a uma leve deformação em seu crânio, ele recebeu o apelido de “Bumpy” quando era jovem – e pegou.

Quando Johnson tinha 10 anos, seu irmão William foi acusado de matar um homem branco em Charleston. Temendo uma represália, os pais de Johnson mudaram a maioria de seus sete filhos para o Harlem, um refúgio para a comunidade negra no início do século 20. Uma vez lá, Johnson foi morar com sua irmã.

Por causa de sua cabeça acidentada, forte sotaque sulista e baixa estatura, Johnson foi perseguido por crianças locais. Mas pode ser assim que suas habilidades para uma vida de crime se desenvolveram pela primeira vez: em vez de aceitar os golpes e as provocações, Johnson fez seu nome como um lutador que não devia ser confundido.

Ele logo largou o colégio, ganhando dinheiro com apressa-se em sinuca, vendendo jornais e varrendo as vitrines de restaurantes com sua gangue de amigos. Foi assim que ele conheceu William “Bub” Hewlett, um gangster que gostou de Johnson quando ele se recusou a desistir do território da loja de Bub.

Bub, que viu o potencial do garoto e apreciou sua ousadia, o convidou para o negócio de oferecer proteção física aos banqueiros de alto nível no Harlem. E em pouco tempo, Johnson se tornou um dos guarda-costas mais requisitados da vizinhança.

Como o futuro chefe do crime entrou nas guerras de gangues do Harlem

Stephanie St. Clair

Wikimedia CommonsStephanie St. Clair, a “Rainha dos Números do Harlem” que já foi parceira de Bumpy Johnson no crime.

A carreira criminosa de Bumpy Johnson logo floresceu quando ele se formou em assaltos à mão armada, extorsão e proxenetismo. Mas ele não foi capaz de evitar a punição e entrou e saiu de escolas reformatórias e prisões durante a maior parte dos seus 20 anos.

Depois de cumprir dois anos e meio sob a acusação de furto, Bumpy Johnson saiu da prisão em 1932 sem dinheiro ou ocupação. Mas assim que voltou às ruas do Harlem, conheceu Stephanie St. Clair.

Na época, St. Clair era a rainha reinante de várias organizações criminosas no Harlem. Ela era a líder de uma gangue local, os 40 Thieves, e também era uma importante investidora nas raquetes de números do bairro.

St. Clair tinha certeza de que Bumpy Johnson seria seu parceiro perfeito no crime. Ela ficou impressionada com a inteligência dele e os dois rapidamente se tornaram amigos, apesar da diferença de idade de 20 anos (embora alguns biógrafos a considerem apenas 10 anos mais velha).

Holandês Schultz

Wikimedia CommonsDutch Schultz, um mafioso judeu alemão que lutou contra St. Clair e Johnson.

Ele era seu guarda-costas pessoal, assim como seu corretor de números e bookmaker. Enquanto ela evitava a máfia e travava guerra contra o mafioso judeu alemão Dutch Schultz e seus homens, Johnson de 26 anos cometeu uma série de crimes – incluindo assassinato – a seu pedido.

Como a esposa de Johnson, Mayme, que se casou com ele em 1948, escreveu em sua biografia do chefe do crime: “Bumpy e sua tripulação de nove travaram uma espécie de guerra de guerrilha, e matar os homens de Dutch Schultz foi fácil, pois havia poucos outros homens brancos andando pelo Harlem durante o dia. ”

Ao final da guerra, 40 pessoas foram sequestradas ou mortas por seu envolvimento. Mas esses crimes não terminaram por causa de Johnson e seus homens. Em vez disso, Schultz acabou sendo morto por ordens de Lucky Luciano , o infame chefe da Máfia italiana em Nova York.

Isso resultou em Johnson e Luciano fazendo um acordo: as casas de apostas do Harlem poderiam manter sua independência da máfia italiana, desde que concordassem em repassar uma parte de seus lucros.

Lucky Luciano

Remo Nassi / Wikimedia CommonsCharles “Lucky” Luciano, o chefe do crime italiano na cidade de Nova York.

Como Mayme Johnson escreveu:

“Não foi uma solução perfeita e nem todos ficaram felizes, mas ao mesmo tempo o povo do Harlem percebeu que Bumpy havia encerrado a guerra sem mais perdas e negociado uma paz com honra … E eles perceberam isso pela primeira vez vez que um homem negro enfrentou a multidão branca em vez de apenas se curvar e seguir em frente para se dar bem. “

Depois dessa reunião, Johnson e Luciano se encontraram regularmente para jogar xadrez, às vezes no local favorito de Luciano em frente ao YMCA na 135th Street. Mas St. Clair seguiu seu próprio caminho, evitando atividades criminosas depois de cumprir pena pelo assassinato de seu marido vigarista. No entanto, ela disse ter mantido a proteção de Johnson até sua morte.

Com St. Clair fora do jogo, Bumpy Johnson era agora o único e verdadeiro padrinho do Harlem.

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