A mineração de urânio da era da Guerra Fria continua a causar câncer em mulheres e recém-nascidos navajo

Durante décadas após o início da Segunda Guerra Mundial, a história do Novo México esteve entrelaçada com as ambições nucleares do governo dos EUA. Desde o marco zero dos primeiros testes de bomba atômica até o boom da mineração de urânio que começou na década de 1950, o Novo México e seus habitantes Navajo estiveram no centro de tudo.

E até hoje, o estado e especialmente os Navajo estão sofrendo as consequências sombrias das ações do governo.

Associated Press informou que as primeiras descobertas de um estudo recente da Universidade do Novo México confirmaram que as mulheres e bebês Navajo continuam a sofrer exposição à radiação, embora a mineração de urânio no estado tenha terminado há mais de 20 anos.

O estudo financiado pelo governo federal descobriu que cerca de um quarto das mulheres e bebês Navajo tinham altos níveis do elemento altamente radioativo em seus sistemas. Entre as 781 mulheres Navajo que foram examinadas durante a fase inicial do estudo, 26% tinham concentrações de urânio que excediam os níveis encontrados nos 5% mais altos da população dos EUA. Além disso, bebês Navajo recém-nascidos com concentrações igualmente altas continuaram a ser expostos ao urânio durante seu primeiro ano de vida.

Essas terríveis descobertas vieram à tona durante uma audiência de campo do Congresso em Albuquerque realizada pelo senador dos EUA Tom Udall, o deputado americano Deb Haaland e o representante dos EUA Ben Ray Lujan – todos do Novo México.

“Isso nos força a assumir até os conhecidos detrimentos associados a uma sociedade de vanguarda nuclear”, disse Haaland, que é membro da tribo Laguna Pueblo e uma das duas primeiras mulheres indígenas americanas eleitas para o Congresso.

Haaland e outras autoridades eleitas ouviram testemunhos de autoridades de saúde dos EUA, incluindo a Dra. Loretta Christensen, a oficial médica-chefe da Nação Navajo para o Serviço de Saúde Indígena, e membros de tribos indígenas que foram afetadas pela exposição radioativa relacionada à mineração de urânio.

“O governo é muito injusto conosco”, disse Leslie Begay, uma ex-mineradora de urânio que vive em Window Rock, uma cidade que fica perto da fronteira do Novo México com o Arizona e serve como capital da Nação Navajo. “O governo não reconhece que construímos sua liberdade.”

Begay, que compareceu à audiência com um tanque de oxigênio ao seu lado, falou sobre os problemas pulmonares com os quais lidou desde os tempos de mineração.

Haaland também compartilhou a experiência de seus próprios familiares com a exposição à radiação na mina Jackpile-Paguate em Laguna Pueblo – o lar de sua tribo – que já foi uma das maiores minas de urânio a céu aberto do mundo.

Mineiros de urânio navajo

Loomis Dean / The LIFE Picture Collection via Getty ImagesDois povos Navajo procuram urânio na reserva da Nação Navajo. 1951.

A audiência reflete os esforços do governo federal nos últimos anos para limpar as minas de urânio abandonadas espalhadas pelos territórios da Nação Navajo e para determinar os efeitos que a exposição prolongada teve em gerações de membros da tribo.

O território da Nação Navajo se estende por Utah, Arizona e Novo México e é o lar de mais de 250.000 pessoas. As minas de urânio, por sua vez, cobriram 27.000 milhas quadradas dentro deste território.

Durante a era da Guerra Fria, empresas privadas começaram a desenterrar o metal precioso que o governo usava para fabricar armas atômicas. Estima-se que pelo menos 4 milhões de toneladas de urânio foram desenterradas das terras da Nação Navajo.

De acordo com um relatório de 2016 da NPR , dezenas de pessoas Navajo morreram de insuficiência renal e câncer, que são condições relacionadas à contaminação do urânio.

Uma pesquisa do Centro de Controle e Prevenção de Doenças (CDC) também mostrou urânio em bebês nascidos na área anos após o fim da mineração.

Maria Welch, membro da tribo Navajo e pesquisadora do Southwest Research Information Center, disse ao NPR que se envolveu no estudo anterior da Coorte de Nascimento Navajo por causa da exposição de sua própria família ao urânio.

“Quando eles fizessem a mineração, haveria essas piscinas que se enchiam”, disse Welch. “E todas as crianças nadaram neles. E meu pai também. ” Não só isso, o gado do Navajo também bebeu dessas piscinas contaminadas.

Trabalhadores Navajo em uma inspeção de urânio

Peter Stackpole / The LIFE Picture Collection via Getty ImagesUm inspetor analisa urânio descoberto no Novo México enquanto os mineiros observam. 1950.

Mas, com o fim da Guerra Fria, também diminuiu o interesse do governo dos Estados Unidos no urânio. A última operação de mineração de urânio foi finalmente interrompida em 1998, e mais de 500 dessas minas foram abandonadas. Embora o governo federal tenha iniciado esforços de limpeza nesses antigos locais de mineração, muitos deles foram interrompidos por falta de financiamento.

“Eles precisam de fundos”, disse Haaland. “O trabalho não foi concluído.”

Além disso, a Lei de Compensação de Exposição à Radiação cobre apenas partes de Nevada, Arizona e Utah que estão a favor do vento das áreas de teste nuclear no sul do Novo México. Agora, Haaland e seus colegas estão tentando forçar uma legislação que amplie a compensação por radiação para os residentes no Novo México, incluindo trabalhadores de urânio pós-1971 e aqueles que viveram a favor do vento dos locais de teste.

E esses esforços se tornarão cada vez mais oportunos à medida que os grupos continuarem a ameaçar a reabertura dessas minas de urânio no Novo México, apesar de seus efeitos devastadores sobre o meio ambiente e as pessoas ao redor.

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