Conheça Lonnie Johnson, o engenheiro da NASA que superou a segregação para inventar o Super Soaker

Éfácil presumir que os criadores da grande maioria dos brinquedos infantis provavelmente possuem uma sólida formação em marketing, publicidade ou mesmo nas artes criativas. No entanto, talvez um dos pedigrees mais impressionantes na arena das invenções de brinquedos venha de ninguém menos que um ex-engenheiro da Força Aérea dos Estados Unidos e da NASA, conheça Lonnie G. Johnson, o inventor do Super Soaker.

Sua carreira histórica se estende por mais de 40 anos, abrangendo tudo, desde o Programa de Bombardeiro Stealth ao Laboratório de Propulsão a Jato, onde trabalhou com a fonte de energia nuclear para a missão Galileo em Júpiter.

No entanto, em meio a todos esses esforços científicos e altamente especializados, uma das realizações mais celebradas de Johnson é agora facilmente um dos símbolos mais icônicos da diversão infantil do verão que o mundo já conheceu: a pistola d’água Super Soaker.

O Super Soaker é um brinquedo instantaneamente reconhecível e continuamente vendido. Só no ano de 1991, o Super Soaker faturou mais de US $ 200 milhões em vendas e, desde então, está consistentemente classificado no Top 20 dos brinquedos mais vendidos do mundo.

No entanto, apesar do grande sucesso de sua invenção particularmente deliciosa, o sucesso de Lonnie G. Johnson não era de forma alguma garantido, ou mesmo provável.

As primeiras invenções de Lonnie Johnson

Lonnie Johnson ao lado de seu primeiro robô

Lonnie JohnsonJohnson ao lado de seu primeiro robô, Linex, com quem ganhou o primeiro prêmio em uma feira de ciências no Alabama.

Como um afro-americano nascido em um Alabama segregado em 1949, Lonnie G. Johnson enfrentou, desde o momento de seu nascimento, uma batalha difícil. No entanto, apesar das circunstâncias do mundo ao seu redor, os pais solidários de Johnson ajudaram a colocar as rodas de sua jovem mente analítica em movimento. Em um ensaio de 2016 com a BBC , Johnson escreve sobre as primeiras memórias dos ensinamentos de seu pai com carinho:

“Tudo começou com meu pai. Ele me deu minha primeira lição sobre eletricidade, explicando que são necessários dois fios para a corrente elétrica fluir – um para os elétrons entrarem, o outro para eles saírem. E ele me mostrou como consertar ferros e lâmpadas e coisas assim. ”

Uma vez que essa faísca foi acesa, não havia como parar Lonnie Johnson.

“Lonnie rasgou a boneca de sua irmã para ver o que fazia seus olhos se fecharem”, relembrou sua mãe. Certa vez, em um esforço para criar combustível para foguetes em uma das panelas de sua mãe, Johnson quase queimou sua casa quando ela explodiu no fogão.

Sua afinidade com a engenharia fez com que seus colegas se referissem a ele como “O Professor”. Uma das primeiras criações do jovem “Professor” foi um pequeno motor feito de sucata que foi afixado a um kart. Tudo o que o carro de corrida bruto precisava para rodar sozinho eram alguns empurrões com partida e volante acionado por cordas.

Johnson e seus amigos percorreram as ruas de seu bairro no Alabama, até que a polícia interrompeu a diversão – afinal, apesar de sua natureza impressionante, o pequeno kart dificilmente era permitido nas ruas.

A década de 1960 provou ser uma época prudente durante a qual a mente curiosa de Johnson pôde florescer. Entre a Corrida Espacial e o fascínio crescente da América por um futuro automatizado, Lonnie Johnson pegou dicas de programas populares como Lost in Space para sua próxima grande criação. Isso exigia um pouco mais de tempo e energia do que o motor de sucata que ele havia feito anteriormente.

Após um ano inteiro de trabalho em um robô pessoal, Johnson inscreveu sua invenção na Feira da Sociedade Técnica de Engenharia Júnior na Universidade do Alabama em 1968. Embora uma conquista notável por si só, a entrada de Johnson assumiu um papel ainda mais significativo, pois foi a única entrada de um colégio inteiramente negro.

O robô, chamado Linux, tinha quase um metro e meio de altura com ombros, cotovelos e pulsos giratórios e a capacidade de se mover e girar em um conjunto de rodas. Consequentemente, Johnson levou para casa o primeiro lugar na feira e, após a graduação, encontrou-se na Universidade Tuskegee com uma bolsa de estudos em matemática e na Força Aérea dos EUA, onde trabalhou em bombardeiros stealth.

“Apesar das coisas que foram perpetradas em minha raça – nos mantendo em cativeiro sob a escravidão, tornando ilegal nos educar e nos sujeitando a discriminação e crítica de longo prazo – nós temos sucesso de qualquer maneira, em grande medida. Só precisamos perceber do que somos capazes. ”

O tempo de Johnson com a NASA

Depois da faculdade, Johnson acabou indo parar na NASA. Sem dúvida um trabalho cobiçado para qualquer engenheiro, a ascensão de Lonnie G. Johnson à principal agência de exploração espacial do mundo é ainda mais impressionante pelo fato de que ele foi convidado a trabalhar na missão Galileo.

A missão Galileo envolvia o envio de uma espaçonave não tripulada para estudar Júpiter e suas muitas luas. As principais responsabilidades de Johnson incluíam conectar a fonte de energia nuclear à espaçonave e fornecer energia aos instrumentos científicos, ao computador e ao sistema de controle de energia. Fiel ao caráter de Johnson, entre todas essas funções altamente importantes, ele ainda conseguiu inovar.

Lonnie Johnson com Super Soaker

Thomas S. England / The LIFE Images Collection via Getty Images / Getty Images

“Uma grande preocupação era que, em caso de curto-circuito, a energia da memória seria perdida e a espaçonave seria incapaz de ligar para casa. Então, desenvolvi um circuito de isolamento que manteria a energia nas memórias do computador mesmo quando a energia fosse perdida. ”

Johnson iria obter 120 patentes.

Com uma mente tão ativa e faminta como a de Lonnie Johnson, não é surpresa que ele continuasse a mexer em suas próprias invenções em seu tempo livre.

Tornando-se o Inventor do Super Soaker

Em 1982, Johnson estava experimentando um novo tipo de sistema de refrigeração que usaria água em vez de CFCs (clorofluorocarbono), que danificam o ozônio. Isso o levou a conectar um bocal mecanizado à torneira da pia do banheiro, onde estava realizando alguns de seus experimentos.

O bocal ajudou a impulsionar um poderoso fluxo de água pela pia, e essa ocorrência aparentemente inconseqüente plantou a primeira semente na cabeça de Lonnie Johnson de que uma pistola de água hiperpotente poderia ser uma invenção divertida e lucrativa.

“Eu acidentalmente joguei um jato de água no banheiro onde estava fazendo o experimento”, lembrou Johnson ao Popular Mechanics . “E pensei comigo mesmo: ‘Seria uma ótima arma’.”

Lonnie Johnson Shooting Super Soaker

Thomas S. England / The LIFE Images Collection via Getty Images / Getty ImagesO primeiro grupo de foco de Johnson incluiu ele e sua filha em seu quintal. Ficou claro que sua invenção seria um sucesso instantâneo.

Não demorou muito para Johnson começar a fabricar as peças necessárias para a nova pistola d’água em seu porão. Assim que seu primeiro protótipo bruto foi concluído, ele decidiu fazer um teste com o público ideal do brinquedo: sua filha de sete anos, Aneka.

Tornou-se claro quase instantaneamente que essa invenção era real. Sua arma de água pesada logo se tornou um tema quente nas reuniões sociais.

Depois de voltar à Força Aérea, Johnson levou sua criação para um piquenique militar, onde um de seus oficiais superiores viu o brinquedo e perguntou o que exatamente era. Após uma breve explicação e uma investigação para saber se realmente funcionou ou não, Lonnie G. Johnson atirou em seu oficial superior bem no rosto. O resultado? Uma luta total pela água e a confiança para começar a comprar sua invenção para várias empresas de brinquedos.

Em conversa com o próprio inventor do Super Soaker.

O que se seguiu para Johnson foram sete anos de idas e vindas tentando vender sua invenção. Consequentemente, Johnson redesenhou seu protótipo inicial adicionando o agora icônico reservatório de água no topo da arma. A versão nova e aprimorada da arma também veio com um novo e aprimorado fluxo de água – com um alcance de mais de 12 metros. Johnson logo se reuniu com uma empresa de brinquedos sediada na Filadélfia chamada Larami e, naturalmente, não demorou muito para conquistar os executivos de marketing, publicidade e vendas.

Para vender o brinquedo, bastou um tiro certeiro na sala de conferências.

O sucesso posterior do Super Soaker Inventor e a vida hoje

Inventor do Super Soaker Modern Day

FlickrO inventor do Super Soaker também desenhou e patenteou armas Nerf.

Quando o Super Soaker chegou ao mercado em 1990, o futuro sucesso do brinquedo ficou claro.

Inicialmente comercializado como o Power Drencher, o brinquedo chegou às prateleiras sem qualquer marketing ou comercial de televisão e ainda conseguiu vender muito bem. No ano seguinte, em 1991, o Power Drencher foi rebatizado como Super Soaker. Com o poder dos anúncios de televisão agora por trás disso, as vendas da arma aumentaram exponencialmente.

Super Soaker vendeu 20 milhões apenas em seu primeiro verão e ajudou a lançar a já ilustre carreira de Lonnie G. Johnson na estratosfera. Novas e aprimoradas iterações do Super Soaker viriam ano após ano, mas, ao mesmo tempo, Johnson começou a projetar variedades de armas Nerf. Esses brinquedos renderam ainda mais cheques de royalties, pois eram um brinquedo que podia ser vendido o ano todo.

Com um patrimônio líquido de mais de $ 360 milhões de dólares, Lonnie G. Johnson não se contenta em simplesmente gastá-lo em bens de luxo e jatos particulares. Em vez disso, o inventor usou sua fortuna para abrir seu próprio centro de pesquisa científica em Atlanta, Geórgia, onde emprega uma equipe de 30 pessoas que estão atualmente trabalhando em vários projetos que vão desde o desenvolvimento de uma bateria totalmente em cerâmica que pode conter três vezes a carga do seu predecessor de íon-lítio, para um conversor para usinas de energia solar.

A diligência e engenhosidade de Johnson provaram ser excelentes temas para compartilhar com a juventude do país.

Uma sessão ‘Ask Me Anything’ com o engenheiro nuclear e inventor do Super Soaker Lonnie G. Johnson.

“As crianças precisam ser expostas às ideias e ter a oportunidade de experimentar o sucesso. Uma vez que você tenha essa sensação, ela cresce e se alimenta – mas algumas crianças precisam superar seus ambientes e atitudes que lhes foram impostos. ”

Embora o sonho americano mítico ainda possa escapar a muitos, o de Lonnie Johnson pode certamente servir de inspiração para qualquer pessoa que já se esforçou por algo mais, algo novo e, às vezes, até divertido.

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